Noche de estrellas: Final de la MLS | Soccer City
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Noche de estrellas: Final de la MLS

Llegó. Ya no hay marcha atrás. Este próximo domingo, a eso de las 02:00 (hora española), el balón «estrellado», con tintes norteamericanos, echará a rodar sobre el tapete -artificial- del lujoso Mercedes-Benz Stadium. Como manda la tradición desde hace varios años, el finalista con mejor puntuación ejerce de local. Ese es el caso de Atlanta United, que tendrá como huésped a Portland Timbers en la Final de la MLSlos dos grandes campeones de las Finales de Conferencia.

La franquicia del ‘Tata Team’ luchará por conseguir su primer «anillo» en sus dos únicos años de vida. Y es que los del Estado de Georgia debutaron el pasado 2017. Un año en el que, no obstante, cayeron a primeras de cambio, pagando la «novatada». Pero de los errores se aprende. Y así fue. Llegó 2018 y se han plantado en la primera final de su historia, además de haberse proclamado reyes del Este.

Al otro lado del ‘ring’ se situarán los Timbers. La franquicia de Portland, por contra, ansia sumar su segunda MLS Cup (la 1ª fue en 2015). Precisamente, ese primer título lo consiguieron del mismo modo: de visitante (en Columbus). Esta vez, los de Oregón, llegaron en el primer curso de Giovanni Savarese como entrenador del equipo y en su debut en la MLS. Casi nada lo del técnico venezolano.

Todo a favor del ‘Tata Team’

Los grandes favoritos. Es así. Resulta una obviedad que Atlanta United es el caballo ganador en esta final. Un equipo que ha llegado ‘casi’ de forma holgada, pasando por encima de las dos franquicias de la Gran Manzana (New York City y New York Red Bulls). Los máximos goleadores de la temporada regular (70 dianas a favor),  con el máximo anotador histórico en una temporada regular y MLS MVP de la temporadaJosef Martínez con 31 tantos.


»Josef Martínez ha vivido una temporada de ensueño: máximo goleador histórico en una temporada regular (31), MLS MVP… ¿y la MLS Cup?


Razones y más razones que les sitúan con el cartel principal. Además, parece ser que tiene que ser el año, sí o sí. Este domingo se pondrá fin a la etapa del Tata Martino en Atlanta (ya anunció su marcha). Al que le seguirán jugadores como Almirón (con pie y medio en el Newcastle), Gressel o incluso Villalba. Una más que posible desbandada a la que querrán poner el broche de oro con un título.

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Josef Martínez y Almirón forman una de las mejores duplas de la MLS | Foto: MLS

Tácticamente hablando, la franquicia de Georgia se caracteriza por, como es de esperar, su potencial ofensivo. La paleta de variantes que esconde el ‘Tata’ les permite mutar en diversos esquemas durante 90′. Pero, a decir verdad, es con el 3-1-4-1-1 (5-4-1 en fase defensiva) con el que más cómodos se sienten. Larentowicz se incrusta como tercer central, pegado a Parkhurst y González Pírez. Unos metros avanzado se encuentra Remedi, como cortafuegos. En los carriles, unos fijos Garza y Escobar (brutal su eliminatoria ante NYRB).

En la zona de creación, es Nagbe (ganó el ‘anillo’ con los Timbers) sobre quien recae la principal labor de director. El futbolista de origen liberiano es la cohesión entre defensa-ataque. El canalizador del juego. Algo similar a lo que ocurre con Almirón, aunque el paraguayo, más adelantado, goza de libertad para llegar desencadenado a la zona de castigo. Y al sabido goleador Josef Martínez, no hay que olvidar el «comodín» Gressel. El que fuese rookie en 2017 es el «ojito derecho» del ‘Tata’. El alemán, junto a Nagbe, aunque algo más caído a banda, ha sido clave en 2018.

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Posible XI de Atlanta United | Fuente: lapizarradelmister.es

Los underdogs de Portland

Si Atlanta United es catalogado como gran favorito, a Portland Timbers se le podría añadir la etiqueta de «tapados». O, como dirían en Estados Unidos, de underdogs. La irregularidad estuvo a punto de costarle los Playoffs a la franquicia de Oregon. Sin embargo, y tras meterse como 5º, han alcanzado su segunda final de MLS en cuatro años. Para ello tuvieron que eliminar a equipos que, a priori, eran más candidatos: FC Dallas, Seattle Sounders o Sporting Kansas City.

Nombre por nombre no es un equipo que resalte, es así. Pero su técnico Giovanni Savarese, en su primer año en la MLS, ha conseguido lo más importante: armar un potentísimo y sólido bloque. Bloque que, por cierto, mantiene hasta a siete futbolistas del dorado año 2015. De aquella final son cinco los que se consolidad como titulares: Powell, Ridgewell, Villafaña, Chará y Diego Valeri (Melano y Asprilla son los otros dos).

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Blanco y Valeri, principales bazas a las que se agarran en Portland | Foto: MLS

Si del ‘Tata Team’ de destacaba el gusto por el toque y la verticalidad a partir de la zona de tres cuartos, en los Timbers no podría ser de otra manera (con la omisión del primer «paso»). Pero la franquicia de los «leñadores» es un fenómeno de lo más imprevisible. Algo que les convierte en uno de los equipos más divertidos de ver en la Major League Soccer. Siempre sorprenden con algo. Prueba de ello han sido sus eliminatorias en los Playoffs.

Su principal figura es su capitán: Diego Valeri. El argentino, que ha bajado de forma considerable sus números goeladores (a la par que su punta de velocidad, algo evidente con los años), ha aumentado, en cambio, las asistencias. Un claro ejemplo de cómo ha transformado su fútbol a una mayor participación en la elaboración del juego. Él, junto a Sebastián ‘Chucky’ Blanco, un puñal por banda, y Diego Chará (el Kanté colombiano), son las principales bazas a las que se agarran en Portland.

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Posible XI de Portland Timbers | Fuente: lapizarradelmister.es

Mercedes-Benz Stadium, el escenario ideal

El lujoso estadio de Atlanta United (también de los Atlanta Falcons de la NFL) será el lugar que acoja la final de la MLS Cup. Una elección que, no obstante, no ha sido por sorteo y ni mucho menos «a dedo». Las reglas de la MLS establecen que la final se disputará en el feudo del equipo que haya obtenido una mayor puntuación en la temporada regular. Y ese ha sido el caso de los del ‘Tata’ Martino, que obtuvieron 69 puntos por los 54 de los Timbers.

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El Mercedes-Benz Stadium se vistió de gala para la Final de Conferencia | Foto: MLS

Con  una capacidad para 72.000 espectadores, la MLS anunció el sold out para la este domingo. Algo que no es nuevo en Atlanta United, ya que ha ido batiendo récords cada fin de semana que jugaban en casa: mayor asistencia en un partido de la MLS, mayor asistencia media en una temporada, mayor afluencia en un partido de la US Open Cup… Aunque cabría reseñar que tan solo alrededor de 1.000 entradas fueron enviadas (y ya agotadas) para Portland Timbers.

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