¿Qué es la MLS? | Soccer City
Seis meses atrás daba comienzo la 23ª edición de la Major League Soccer, la competición de fútbol por excelencia de Norteamérica.
MLS, US Open Cup, MLS All Star, CONCACAF Champions League
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¿Qué es la MLS?

Seis meses. Número exacto desde que echó a rodar el cuero en la Major League Soccer, dando comienzo a la que es su 23ª temporada. Pero, ¿qué es la MLS y cómo funciona exactamente? Aquí va un breve manual para conocer el mecanismo y todos los entresijos que tiene la competición por excelencia en Norteamérica.

Creación y evolución

La MLS se creó como “obligación” después de que la FIFA otorgase a Estados Unidos el Mundial de 1994. Es decir, el requisito clave que se le exigió a la candidatura, además del tema infraestructuras, comodidades, transporte… Fue ese. Tener una liga de fútbol (o soccer, como se conoce al otro lado del charco) profesionalizada, ya que anteriormente existió la famosa NASL (ahora mismo “parada”), aquella que atrajo nombres como los de Beckenbauer, Cruyff o Pelé.

La primera temporada tuvo lugar en 1996, con un total de diez franquicias. 23 ediciones después, son ya 23 los equipos que conforman la liga (20 estadounidenses y 3 canadienses). El objetivo es llegar al de 28 (con posibilidad de aumentar a 30). Pero, como particularidad, y al igual que el resto de grandes ligas de Norteamérica, no existe el sistema de ascensos y descensos. Aquí acceden a través de la conocida como ‘Fase de Expansión’. Un proceso por el que la liga exige una serie de condiciones para entrar a competir: estadios específicos para el soccer, academias formativas, buenas instalaciones deportivas… Y, cómo no, un pago de más de 100 millones de dólares.

Es así como han ido entrando poco a poco todas ellas. Sin ir más lejos, las próximas en hacerlo serán FC Cincinnati, Nashville SC y Miami (aún se desconoce el nombre y el escudo). Otras ciudades que se mantienen en la terna son Charlotte, Detroit, Indianapolis, Phoenix, Raleigh/Durham, San Antonio, Sacramento, San Diego, Saint Louis, Tampa/St. Petersburg.

Evolución histórica de la MLS | Foto: MLS

Funcionamiento

La competición se divide en dos Conferencias: Este y Oeste. Da la casualidad de que, en este 2018, son impares, por lo que una posee 12 y la otra 11. Disputan un total de 34 partidos, comprimidos en una fase regular. El que consigue obtener la mayor cantidad de puntos será galardonado con la Supporters’ Shield, título que premia a la regularidad y otorga, además, un cupo para la CONCACAF Champions League.

Durante la temporada tiene lugar la famosa Rivalry Week. Una semana de rivalidades (algunas creadas por los aficionados y otras por la propia liga) que se juegan todas en el mismo periodo. Las más conocidas son las del Hudson River Derby (New York City vs New York Red Bulls); Cascadia Cup (Portland Timbers vs Seattle Sounders); 401 Derby (Toronto FC vs Montréal Impact); y el recién nacido El Tráfico (LAFC vs Los Ángeles Galaxy).

Una vez finalizada esta, los seis primeros clasificados de cada conferencia pasarán a los Playoffs. Eso sí, 1º y 2º estarán exentos de disputar la primera ronda, la cual será a partido único (3º vs 6º – 4º vs 5º) y en el campo del que haya quedado por encima. Después, en las fases posteriores (semifinales y final de conferencia) se jugarán a doble partido. Hasta llegar a la gran final por la MLS Cup. Esta será a un solo duelo y en el feudo de la franquicia que haya conseguido más puntos que el rival.

‘Tifo’ de la afición de Portland Timbers durante una ‘Cascadia Cup’ | Foto: Portland Timbers

‘Jugador Franquicia’ y MLS SuperDraft

Otro punto a destacar es el concepto que reciben los equipos de “franquicias”. Todo el presupuesto lo dirige la propia MLS. Al igual que también existe un tope salarial (4’04 millones), el cual, no obstante, se podrá superar hasta en tres ocasiones. Esto es lo que se conoce como ‘Jugador Franquicia’ (Designated Player). Una regla que se implantó con la llegada de David Beckham a Los Ángeles Galaxy en 2008. Esta permite inscribir hasta a tres jugadores que sobrepasen el límite (el pago se divide entre franquicias y la propia MLS).

Unos fichajes que se pueden llevar a cabo mediante la ventana que se abre desde el 1 de enero hasta el 1 de mayo. La tendencia actual es la de apostar por jugadores jóvenes y, sobre todo, sudamericanos (tal es el ejemplo de Atlanta United). Un mercado que ya han comenzado a explotar el resto. Todo lo contrario a lo que ocurría años anteriores, en los que el objetivo prioritario era el de firmar futbolistas en el ocaso de sus carreras. La visión era la de generar el mayor número de ingresos posibles (venta de camisetas especialmente). Estaba incluso por encima del éxito sobre el verde. Son innumerables los nombres, como los de Lampard, Pirlo o Kaka’, entre otros.

También existe la vía del MLS SuperDraft, un sistema por el que todas las franquicias podrán seleccionar a los mejores jugadores universitarios del país (NCAA) del curso anterior. Las franquicias que entran por primera vez en la liga tendrán prioridad a la hora de seleccionarlos. Junto a este Draft, otra prueba del fomento de la juventud es lo que se conoce como Homegrown Players. Son aquellos jugadores que salen de las potentes Academias de los equipos, las cuales crecen a pasos agigantados cada temporada.

MLS All Star

Como no podía ser de otra manera, la MLS también organiza cada temporada el conocido MLS All Star. Antiguamente seguía el mismo formato que otras ligas, como la NBA o NFL, donde se enfrentaban los mejores de cada conferencia. Sin embargo, debido al poco interés que levantaba, se cambió de rumbo. Decidieron enfrentar a un combinado de los mejores jugadores de la MLS frente a un gran equipo europeo.

Por ejemplo, este 2018 se midieron a la Juventus, en un partido que se resolvió en los penaltis con victoria para los italianos después del 1-1 en el tiempo reglamentario. Un gran “pero” que tiene dicho evento es que tiene lugar en plena pretemporada, lo que imposibilita en la mayoría de las ocasiones de ver a grandes estrellas. La liga ya maneja un nuevo cambio, siendo el más solicitado el de medir al combinado de la MLS contra a un combinado de la Liga MX (el mayor competidor de los yankees).

Josef Martínez (Atlanta United) celebra un gol durante el MLS All Star | Foto: MLS

US Open Cup y CONCACAF Champions League

Como sucede con el resto de ligas en el mundo del fútbol, además del propio título liguero, también existe una Copa: Lamar Hunt U.S. Open Cup. En ella participan todo tipo de equipos. Desde amateurs, pasando por filiales, a las propias franquicias ‘emeleseras’ (excepto los canadienses). Las eliminatorias son a un único partido. Además del cetro, también se obtiene otro de los billetes que dan acceso a la CONCACAF Champions League. La final de 2018 la disputarán Houston Dynamo y Philadelphia Union.

Por otro lado, cabe destacar la ya mencionada CONCACAF Champions League. Es el torneo continental que agrupa Norteamérica, Centroamérica y el Caribe. Pero, ¿cómo se obtienen los cupos para acceder a ella? Bien. La MLS cuenta con cuatro billetes, aunque indirectamente podrían ser cinco, ya que uno de ellos sale del ‘Canadian Championship’ (Copa Canadiense), la cual suelen ganar Toronto FC (actual campeón), Montréal Impact o Vancouver Whitecaps. Eso sí, solamente si quien levanta el título participa en la propia MLS. Los otros cuatro billetes se reparten así: campeón de la MLS Cup, el de la Supporters’ Shield del curso pasado y del actual, y de la Lamar Hunt U.S. Open Cup.

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